ELEVEN from Japan : Asian shuttlers in London (9)

Great chance to be Semi-finalist and more, if they can play as usual in their first Olympic

日本からは、中国と韓国に次いで3番目に多い11人がオリンピックに出場する。その中で、女子ダブルスの藤井瑞希・垣岩令佳組は、前回、北京で日本を沸かせた末綱聡子・前田美順組に続いて、準決勝進出が見込めるポジションにいる

オリンピックレース終了時の世界ランクが4位で、上位4ペアのみに与えられるシード枠を得たため、4ペアずつ4組に分かれて総当たり戦を行う一次リーグでは自動的に世界トップ3とは別の組に入った。一次リーグを順当に1位通過できれば、各組2位までが進出できる決勝トーナメント1回戦(準々決勝)はほかの組の2位ペアとの対戦になるため、下位への取りこぼしがなければベスト4までたどりつく

ただ一次リーグで対戦する台湾、シンガポール、インドのエースペアは世界ランクこそ下位ながら、過去の対戦成績はほぼ互角で、勝っても負けてもおかしくない相手ばかり。藤井・垣岩組は昨年、全英オープンスーパーシリーズ(SS)プレミア決勝、インドネシアオープンSSプレミア準決勝という大舞台で、会場の雰囲気に飲まれて自分たちのプレーを見失い惨敗した苦い経験がある。五輪出場が決まった直後、藤井選手が「支えてくれる周りの人たちへの感謝を示すのは、必ずしもメダルをとることではなく、自分たちらしい試合を見てもらうこと」と強調していた通り、初出場のオリンピックという特別な状況下で、いかに普段通りの実力を出し切れるかがカギとなる

なお、藤井・垣岩組が日本バドミントン界の悲願である初のオリンピックメダルを手にするには、通常の国際大会とは異なり3位決定戦があるため、世界ランク上位3ペアのいずれかに勝たなければならない。1位ユー・ヤン/ワン・シャオリ組(中国)には過去4戦して一度も勝てていないが、2位ツァオ・ユンレイ/ティエン・チン組(中国)には1勝(2敗)、3位キム・ミンジョン/ハ・ジョンウン組(韓国)には3勝(3敗)しており、3強の一角を崩して表彰台に立てる力は備えている

Tougher challenge ahead for 4th place pair in Beijing 4-year ago

一方、北京五輪4位で今回メダルを期待される末綱聡子・前田美順組は、一次リーグから世界2位ツァオ/ティエン組(中国)、同5位クリスティナ・ペダーセン/カミラ・リタ・ユール組(デンマーク)というランク上位の2つのペアと同じ組に入った。このため決勝トーナメントに進むには少なくともどちらかのペアを下さなければならず、厳しい状況に置かれている。ただ4年前もドローは最悪で、2回戦で当時世界ランク1位の中国ペアとぶつかりながら、逆転でこれを下す番狂わせを演じ、メダルにこそ手は届かなかったものの、日本選手過去最高の4位に入ったのは周知の通り。また、今回の試合会場で1年前に開催された世界選手権では銅メダルを獲得しており、2人のコンビネーションがかみ合えば、北京の時のような活躍も十分期待できる

Cannot lose until facing Gold and Silver medalists in Quarter-finals

男子シングルスの佐々木翔選手と田児賢一選手にも上位進出の期待がかかる。メダル候補と呼ぶのは難しいが、ともに世界ランク1ケタ台で臨むロンドン五輪は、メダルを狙える好機であることに間違いない。オリンピックレース期間中は、佐々木選手が終盤に失速、田児選手は世界トップの壁に跳ね返された感があったが、五輪前最後の国際大会となったインドネシア、シンガポールへの遠征の後、約1カ月の間に、どれだけ充実した練習と十分な調整を行ってこられたかどうかが、五輪本番の試合に反映してくるとみられる

組み合わせ抽選の結果、ともに一次リーグ突破はほぼ間違いなし。次の決勝トーナメント1回戦を順当に乗り切れば、準々決勝で佐々木選手が北京五輪金メダリストのリン・ダン選手(中国)、田児選手が同銀メダリストのリー・チョンウェイ選手(マレーシア)という、メダルに手を掛けるためには避けて通れない最強の相手に挑むことになる

日本五輪代表(11人)

【男子シングルス】 佐々木翔選手(30)、田児賢一選手(23)

【女子シングルス】 佐藤冴香選手(21)

【男子ダブルス】 佐藤翔治選手(29)/川前直樹選手(29)

【女子ダブルス】 藤井瑞希選手(23)/垣岩令佳選手(23)、末綱聡子選手(31)/前田美順選手(26)

【混合ダブルス】 池田信太郎選手(31)/潮田玲子選手(28)

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